前進南極洲 探訪皇帝企鵝

文/王自磐(極地科學家)

皇帝企鵝是一種非常神奇的鳥類。

每年夏天,牠們成群結隊在南極洲附近的海洋上活動,追逐著洋流中的磷蝦群和魷魚,累了就在浮冰上休憩。當冬季快要來臨,其他動物紛紛逃離的時候,皇帝企鵝卻準備返回在南極洲的固定棲息地。圍繞南極大陸邊緣的皇帝企鵝棲息地至少有四十多個,阿曼達灣是其中一個比較大的棲息地。

出發前,皇帝企鵝會把肚子填得飽飽的,以應付即將到來的漫長饑餓。牠們成群結隊在海冰上滑行,時而有散落的小群匯入,隊伍越來越壯大,最終聚攏在阿曼達灣的冰面上,場面頗為壯觀……皇帝企鵝將在這裡完成一項重要使命——繁衍牠們的下一代。企鵝媽媽產下蛋,然後由企鵝爸爸進行孵化。孵化期大約是兩個月,在孵化期內,企鵝媽媽會回到海裡覓食。小企鵝孵出來後,大約在三個月大的時候,會經歷兩個月左右的換毛期,等到絨毛逐漸脫落,長出成年企鵝那樣防水的新羽毛,才可以潛水和保溫。當夏季重新到來時,海冰融化,大海就近在咫尺,羽翼豐滿的小傢伙們就可以直接到海洋裡學習覓食的技能了。

皇帝企鵝是企鵝家族中體形最大的,也是唯一在冬季的南極洲進行繁殖的鳥類。
 

很多人可能會有這樣的疑問,為什麼不留在海邊繁殖呢?為什麼要這麼辛苦的長途跋涉?我猜想,可能是因為皇帝企鵝的老祖宗吃過虧,有了經驗,所以留下了這個規矩:繁殖期一定要趕回南極洲的大陸邊緣——那兒的冰面更結實!幾乎所有皇帝企鵝的棲息地,都選擇靠近南極洲大陸邊緣的冰層,這些冰體在大約九個月的時間裡會保持穩定,讓皇帝企鵝有充分的時間繁殖和雛鳥成長。如果在外海冰緣的冰層上孵育雛鳥,倒是少走很多冤枉路,可夏天一到,還沒等小企鵝長大,冰層就會不斷融化漂走,小傢伙們很容易掉進海裡遭遇不測。

年復一年,這傳統已刻印在一代又一代皇帝企鵝的基因裡,在往返遷徙中完成生命的傳承,生生不息。


本文出自《皇帝企鵝》
作者/劉媛
繪者/劉媛
適讀年齡/3-8歲
出版社/信誼
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