如何幫助孩子學習外語?

回覆專家 | 信誼教養諮詢小組

有人說學外語要趁早、也有人說要先學好母語,到底外語學習的時間和要把握的關鍵是什麼?在家又該如何教孩子呢?
學語言要抓住語言關鍵期
「語言關鍵期」究竟是什麼意思?若運用在孩子的母語學習、第二語言的學習,它代表了什麼意義?我們可以從發音器官的發展、腦神經科學的研究兩個觀點來了解所謂的語言關鍵期:

一、 發音器官:
人類的發音器官,與身體其他器官的發展一樣,在青春期前皆處於發展狀態,具有相當大的彈性。一旦過了青春期,發展便漸漸趨穩定,彈性也會逐漸減少。因此,就語言發音而言,若一個孩子從小接觸數種語言,並有充分的機會可以「用」這些語言,那麼他的發音器官自然會配合這些語言的發音系統調整形狀,進而發出這些語言需要的各種聲音。大部分人,如果是過了青春期才學習另外的語言,由於發音器官已經成形,缺乏彈性,因此在發音上會有一些限制,於是產生所謂的腔調問題。但這並不表示青春期以後就不可能學好另一種語言,只是說明了成人在發音上會有限制,需要花費更多工夫才能達到孩童時期所擁有的發音彈性。

二、 腦神經學:
「三歲定終生」的說法甚囂塵上。根據腦神經醫學的說法,大腦神經中有幾億個細胞,連結成龐雜的網路;而這些腦神經細胞會在三歲時發展達最高峰,如果在三歲前沒有給予大量刺激,部分腦神經細胞就會因為無用而萎縮。依照這個說法,三歲前給孩子各種豐富的刺激,的確可以激發腦細胞成長,雖然不見得立竿見影,但卻為日後的學習與發展儲備潛力。

就發音器官及腦神經細胞而言,學習語言確實有所謂的關鍵期,超過這個時機,便需要花更多工夫才能學得好。不過,請記住,這都是針對母語發展所建立的理論基礎。而在不同年齡階段開始學第二語言,其實是各有優劣,倒不一定越早開始越好。重要的是,不管孩子什麼時候開始學,您對他的期望都要符合他身心靈的發展才最重要!

「環境」是語言學習的基礎
目前許多研究指出,嬰兒自出生開始就為學習語言做準備:他若生在德國家庭,就能學會德語,生在日本家庭,學的便是日文。孩子學語言,是自然而然的歷程,在自然情境中,他所學得的,便是和生活週遭息息相關的人事物、表達需求與溝通訊息。即使家中說兩種以上的語言,也不會難倒他。只是,他逐漸對生活中不常用的語言失去原有的敏感度,而將學習火力放在最常用的語言上。也就是說,小一點的孩子的確有能力學會多種語言,但是在什麼樣環境中接觸、使用、發揮,對他的學習取向相當重要。所以,孩子通常是以環境中需要運用的語言作為優先的學習內容,也就是精熟母語的學習,等待母語熟練之後,第二語言的學習成效才會展現。因此,許多語言專家紛紛呼籲:不要急著讓孩子學習第二語言,而是先將母語的基礎打穩之後,再來學習第二語言也不嫌遲。

自己做英文家教—用童書教孩子英文
英文童書是父母陪伴孩子一起學習美語非常重要的輔助工具。父母在選擇童書內容時,需要注意下列幾項特點:

1. 結構具重複性或可預測性:
具有重複字彙、句型,以及可以預測情節的圖畫書,非常適合年紀較小的孩子或英語的初學者。有些故事文字蘊含押韻及節奏感,孩子在吟誦的時候,身體往往會隨著韻律自然搖擺,很容易記憶並朗朗上口。同時,這類故事的設計,通常讓讀者能夠預測後來情節的發展。因此,父母在讀給孩子聽時,可以邀請孩子加入,一起猜猜接下來會發生什麼事情。

2. 主題或情節能吸引孩子:
語言學習的最終目的是希望孩子能將所學應用到生活中,因此,父母可以挑選情節動人或插圖精美的英文故事書,來引發孩子的閱讀興趣,讓孩子願意自發地尋求更多的閱讀材料,進而養成長期的閱讀習慣。讓孩子在閱讀之後有發表感想的欲望時,可以利用此機會製造自然的「會話情境」,鼓勵孩子用英文表達感受;也可配合主題設計一些延伸活動,例如透過繪畫、手偶劇等方式,讓孩子回應書本並表達自己。

3. 可延伸學校的課程主題:
父母可以試著配合孩子在學校所學的內容,提供孩子相關主題的課外讀物,為孩子統整英語與其他學科的學習,並讓英語學習更生活化。此外,市面上還可以找到許多知識類讀物,例如:認識顏色、時間、左右、形狀、季節、身體部位、動物等的概念書,或具有主題性的字母書、數字書等,孩子除了學習英文之外,還可從書中學到各種概念與知識。

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